Selina Tirtajana

SOVN-ceo Selina Tirtajana: “Als je niet zelfverzekerd bent, dan kom je er niet”

Veel uitvindingen worden gedaan omdat de mensen achter die uitvinding ergens last van hebben en zoeken naar een oplossing. Zo ook Selina Tirtajana, TechGirl van de Week, die met haar partner een gadget met app heeft gemaakt genaamd SOVN, waarmee tandenknarsen in je slaap wordt voorkomen. 

Na een master te hebben bereikt in de gezondheidszorg, besloot Tirtajana te gaan werken in een bedrijf dat medische apparatuur maakte. Ze deed financiën en management, maar kwam daardoor wel in aanraking met de wereld van medische tools. Meteen kwam ze daardoor al met een idee om mensen voor wie medische apparatuur helemaal niet zo goed bereikbaar is ook laagdrempelig te maken.

Medische apparatuur

Vanwaar heeft Selina zo’n hang naar tech, zeker vanuit een medisch oogpunt? “Een van mijn beste vriendinnen is een filosoof en haar research draait om tech. Zij zegt: “Het is goed en slecht: het kan zoveel bereiken voor de mensheid, maar ook zo veel schade berokkenen. Ik voel me ertoe aangetrokken omdat ik potentie zie om het voor het goede in te zetten. Het is aan ons om het immers goed te gebruiken en dingen die niet oké zijn met tech te fiksen. Het klinkt idealistisch, maar ik kom bijvoorbeeld in Indonesië en dan realiseer je je dat veel medische apparatuur echt voor de rijkere mensen toegankelijk is. Ik wilde graag iets maken wat laagdrempeliger was en zorgt dat meer mensen er toegang toe hebben.”

Misschien dat je dan niet direct aan tandenknarsen denkt, maar Selina kampte zelf met dit nachtelijke probleem. “Ik ging met mijn partner op sabbatical en we hadden wel wat ideeën voor bedrijven. We keken naar een wellness-apparaat om chronische problemen tegen te werken. Ik heb 30 jaar lang tandengeknarst en geen enkele oplossing helpt. Tijdens corona had ik alle tijd om onderzoek te doen, ik raakte er simpelweg geobsedeerd door. Ik heb met experts gesproken, patiënten: ik sprak 200 mensen uit 20 landen en velen hebben dezelfde ervaringen. Oplossingen die al bestonden, werkten niet.”

SOVN

Zo kwam ze op het idee om dit toch verder te gaan ontwikkelen en zo kwam het met SOVN: een stimulatie van een wearable geeft je een trilling waardoor de episode van tandenknarsen stopt. Het heeft zelfs zijn eigen patent en het schijnt ook echt te werken. Hartslag, ademhaling, ze worden allemaal bijgehouden en zo is er nog makkelijker een patroon te herkennen. Op dit moment is de technologie nog gericht op Noord-Amerika en West-Europa, maar het is de bedoeling om dit uiteindelijk op meer plekken beschikbaar te maken.” Het is nog steeds het idee om het goed betaalbaar te maken en daarom gaat ze ook niet zomaar met elke investeerder in zee: die moet wel dezelfde waarden hebben. Daarnaast is het ook belangrijk dat de tech zelf laagdrempelig is en eenvoudig te gebruiken. 

Selina opereert vanuit het mooie Utrecht. Hoe is ze eigenlijk in Nederland terechtgekomen? “Onze missie draait om je rust terugvinden: Nederland heeft me heel veel geleerd over de werk-levenbalans en dat het net zo belangrijk is om voor jezelf te zorgen als het is om te werken. Nederland heeft een geweldig startup-ecosysteem en het is meer internationaal, dus we kunnen contracten bijvoorbeeld in het Engels opstellen, naast dat het land ons persoonlijk enorm trok. We waren nog nooit in Utrecht geweest, maar het is onderdeel van ons visum om aan een incubator mee te doen en zo kwamen we hier. Ik vind het heerlijk: het is een groot dorp.”

SOVN

Onzekerheid op maximaal

Selina klinkt heel zelfverzekerd, maar ze heeft daarvoor veel imposter syndroom moeten doorstaan. “Je onzekerheden worden echt maximaal wanneer je een startup begint. Je hebt goede en slechte dagen: sommige dagen weet je precies waar je mee bezig bent, andere dagen denk je: “Wat de fuck ben ik aan het doen?” En je moet ook echt leren omgaan met dat iedereen je steeds vertelt dat het niet kan: je moet heel overtuigd zijn van je product en je talent om elke keer nee te horen. Zelfs in dat licht moet je doorgaan: je moet er echt in geloven dat het kan. Je voelt je soms een gek, omdat iedereen om je heen nee zegt, maar je moet doorgaan. Je moet een beetje delusional zijn om het allemaal te bewerkstelligen. Als je de zelfverzekerdheid niet hebt dat het gaat werken, dan kom je er niet.”

Selina denkt dat de reis van elke startup op zich heel verschillend is. “Het hangt ook vaak af van de persoonlijke geschiedenis van de oprichter. Je kunt advies krijgen van succesvolle anderen, maar het is uiteindelijk een persoonlijke reis waarop je gaat. Ik heb enorm veel over mezelf geleerd. Het is echt een goede kans om te groeien. En ook als je startup geen succes wordt: wees er trots op. Het zou me echt vreselijk pijn doen als dat zou gebeuren, maar je kunt echt trots terugkijken op alles wat je hebt gedaan.”

Onwetend

Een ander interessant punt dat Selina aanhaalt, is dat je het nooit allemaal weet. “Toen ik jonger was was ik bang om mijn eigen bedrijf te beginnen: ik dacht, ik weet niet genoeg over technologie. Maar nu weet ik nog steeds niet alles, ben ik nog steeds niet de expert en moesten we ook engineers inhuren om het product te maken. Ik ben nog steeds zo onwetend als toen, maar het verschil is dat ik me heb gerealiseerd dat het niet draait om hoeveel je weet, maar om het bouwen van het juiste team.”

Mocht je knarsentanden in je slaap: SOVN is nu nog in bèta, maar het plan is om eind dit jaar te lanceren via een crowdfundingcampgne.  Selina heeft tot slot ook nog een boek dat ze graag aanraadt: Permission to Speak door Samara Bay.

TechGirl interviewt elke week een vrouw in de tech. Lees ook:

Zeen is a next generation WordPress theme. It’s powerful, beautifully designed and comes with everything you need to engage your visitors and increase conversions.